SpaceX: Los motores del Falcon 9 serán reemplazando antes de la próxima misión tripulada

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SpaceX: Los motores del Falcon 9 serán reemplazando antes de la próxima misión tripulada

SpaceX está reemplazando dos motores en su cohete Falcon 9 que pronto llevarán a cuatro astronautas a la Estación Espacial Internacional. El cambio se está haciendo después de que SpaceX encontrara una sustancia en los motores que podría haber hecho que comenzaran antes de lo planeado.

SpaceX encontró la sustancia después de que uno de los lanzamientos de la compañía se detuviera justo antes del despegue en octubre. Uno de los cohetes Falcon 9 de SpaceX, encargado de lanzar un nuevo satélite GPS para la Fuerza Espacial, se apagó sólo dos segundos antes del despegue. «Fue un buen aborto», dijo Hans Koenigsmann, vicepresidente de construcción y fiabilidad de vuelo para SpaceX, durante una conferencia de prensa. «Hizo exactamente lo que lo programamos para hacer.»

Hoy, SpaceX reveló que el cohete había detenido automáticamente su propio lanzamiento después de que dos de sus nueve motores principales Merlin intentaran arrancar demasiado pronto. Arrancar demasiado pronto podría haber causado algo llamado un arranque duro, donde los diversos propulsores y líquidos del motor se combinan en el orden incorrecto. El Falcon 9 de SpaceX se apagó antes de que eso sucediera, pero un comienzo tan duro podría haber dañado el hardware. «No es necesariamente malo, pero en la mayoría de los casos, ya sabes, sacude el motor», dijo Koenigsmann. «Y puede causar, ya sabes, un poco de daño en el motor. En casos extremos, puede causar más daño al motor.»

Después del aborto, SpaceX inspeccionó los motores y encontró una sustancia de laca rojiza bloqueando una válvula de alivio en cada modelo. La laca, análoga al esmalte de uñas, se utiliza para tratar superficies, probablemente restos de cuando se estaban construyendo los motores. Koenigsmann señaló que proviene de uno de los vendedores de SpaceX que trabaja en el motor, aunque no no nos nombre a la compañía. «Podría ser que esa persona sea ahora más generosa con líquido de limpieza o cualquier cosa», dijo Koenigsmann. «Es un poco difícil de entender esto.»

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SpaceX dice que está trabajando con el proveedor para implementar acciones correctivas y que la compañía inspeccionará todo el hardware más de cerca en el corto plazo. Después de la anulación, SpaceX también examinó los motores de su flota que se utilizarán para los próximos lanzamientos. Buscaron cualquier exhibición de este comportamiento de arranque temprano y destacaron cinco motores varios en tres cohetes diferentes. Dos estaban en el cohete Falcon 9 que lanzará tres astronautas de la NASA y un astronauta japonés en noviembre, una misión llamada Crew-1.

Después de esta prueba, SpaceX abrió todos los motores y encontró la misma laca en su interior. SpaceX también señaló que la laca se encontró principalmente en motores más nuevos que habían sido construidos recientemente, no en los motores que ya han volado al espacio y a la espalda. Ahora, la compañía está en el proceso de intercambiar los motores por delante de Crew-1, que está provisionalmente fijado para el 14 de noviembre a las 7:49PM ET. «Dos, tres días es más o menos lo que necesitas para sacarlo», dijo Koenigsmann con respecto al intercambio del motor. «Y luego otros dos, tres días para ponerlo de nuevo.»

En última instancia, SpaceX no volará Crew-1 hasta unos días después de que la compañía lanza un satélite europeo y estadounidense conjunto llamado Sentinel-6, que está diseñado para mapear los océanos del mundo. SpaceX encontró un motor afectado en el cohete Falcon 9 para ese vuelo y tuvo que cambiarlo, también. La NASA quiere ver cómo ese lanzamiento va primero antes de tomar la decisión final sobre volar a sus astronautas en el Falcon 9 de SpaceX. El lanzamiento del Sentinel-6 está programado para el 10 de noviembre fuera de California.

Mientras tanto, los cuatro astronautas asignados a la tripulación 1 han comenzado su proceso de cuarentena, permaneciendo principalmente en casa con sus familias antes de dirigirse a una cuarentena más estricta dos semanas antes del vuelo. La NASA también los ha mantenido informados sobre el intercambio del motor y todos los detalles previos al lanzamiento. «Han estado en muchas de las telecomunicaciones y escuchando lo que está pasando con los vehículos», dijo Steve Stich, el director del programa del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, durante la conferencia de prensa. «Tenemos un poco más de trabajo que hacer en este motor y fuera de línea… pero creo que vemos un buen camino para llegar a volar y volaremos cuando estemos listos».