El Perseverance de la NASA dividió el CO2 para producir aire respirable en Marte

El Perseverance de la NASA dividió el CO2 para producir aire respirable en Marte

Un dispositivo experimental en el rover dividió las moléculas de dióxido de carbono en sus partes componentes, creando aproximadamente 10 minutos de oxígeno respirable. También era suficiente oxígeno para producir pequeñas cantidades de combustible para cohetes.

El instrumento, llamado MOXIE (Experimento de utilización de recursos in situ de oxígeno de Mars), es aproximadamente del tamaño de una tostadora (SN: 28/7/20). Su trabajo es romper los átomos de oxígeno del dióxido de carbono, el componente principal de la atmósfera de Marte.

Es como «un árbol eléctrico«, dice el investigador principal Michael Hecht del MIT. «Inhalamos CO 2 y exhalamos oxígeno». MOXIE voló a Marte con Perseverance, que llegó al Planeta Rojo el 18 de febrero (SN: 22/2/21). El 20 de abril, el instrumento se calentó a unos 800° Celsius y funcionó durante el tiempo suficiente para producir cinco gramos de oxígeno.

Eso no es suficiente para respirar por mucho tiempo. Pero la razón principal para producir oxígeno en Marte no es respirar, dice Hecht. Es para hacer combustible para el viaje de regreso a la Tierra. “Cuando quemamos algo, gasolina en el automóvil o un leño en la chimenea, la mayor parte de lo que quemamos es oxígeno”, dice Hecht. En la Tierra, damos por sentado todo ese oxígeno. “Es gratis aquí. No pensamos en eso «.

Los futuros astronautas tendrán que llevar oxígeno consigo o llegar a Marte. Un cohete lo suficientemente potente como para levantar a algunos astronautas de la superficie del planeta rojo necesitaría alrededor de 25 toneladas métricas de oxígeno, demasiado para empacar para el viaje.

MOXIE es un prototipo del dispositivo que los astronautas podrían usar para fabricar combustible para cohetes en el futuro. Cuando funciona a plena potencia, el instrumento puede generar unos 10 gramos de oxígeno por hora.

El instrumento, impulsado por Perseverance, funcionará durante aproximadamente un día marciano a la vez. Una versión ampliada podría funcionar de forma continua durante 26 meses antes de que lleguen los astronautas, dice Hecht.

MOXIE no puede funcionar continuamente porque Perseverance necesita desviar su poder de regreso a sus otros instrumentos para continuar su misión científica de buscar signos de vida pasada en Marte (SN: 1/10/18).

MOXIE tendrá la oportunidad de ejecutarse al menos nueve veces más durante el próximo año marciano (aproximadamente dos años terrestres). El éxito de la tecnología podría preparar el escenario para una estación de investigación permanente en Marte, como la estación McMurdo en la Antártida, algo que a Hecht le gustaría ver algún día.

«Eso no es algo que espero ver en mi vida, sino algo en lo que espero ver un progreso en mi vida», dice. «MOXIE lo acerca en una década».