El coronavirus podría convertirse en una "enfermedad" endémica

El coronavirus podría convertirse en una "enfermedad" endémica

No podemos decir con certeza cuál es el futuro de COVID-19. Pero sobre la base de nuestra experiencia con otras infecciones, hay pocas razones para creer que el coronavirus SARS-CoV-2 desaparecerá en cualquier momento pronto, incluso cuando las vacunas estén disponibles. Un escenario más realista es que se añadirá a la familia (grande y creciente) de enfermedades infecciosas que son lo que se conoce como «endémico» en la población humana.

Con la propagación mundial de la enfermedad aumentando de nuevo, parece poco probable que las medidas actualmente disponibles puedan hacer más que poner esa propagación bajo control, excepto en los países que pueden aislarse efectivamente del mundo exterior. El hecho de que la gran mayoría de las personas todavía son susceptibles a cierto grado significa que hay suficiente combustible para que el fuego siga ardiendo durante bastante tiempo.

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Este será el caso incluso si ubicaciones específicas alcanzan lo que se conoce como inmunidad de población (o rebaño) (y no está claro qué tan probable es que esto suceda). Cuando un número suficiente de personas se vuelve inmune a una enfermedad, ya sea a través de la vacunación o la infección natural, su propagación comienza a disminuir y el número de casos disminuye gradualmente. Pero eso no significa que desaparezca instantánea o completamente.

Fuera de cualquier área con inmunidad de la población, es probable que haya un montón de lugares que todavía tienen suficientes individuos susceptibles para mantener la transmisión en marcha. Ninguna medida de aislamiento es tan fuerte que detenga por completo la interacción humana entre regiones, dentro y entre países, o a nivel mundial.

También es posible que la propagación de una infección eventualmente se estabilice a un nivel constante para que se presente en las comunidades en todo momento, posiblemente a un ritmo relativamente bajo, a veces predecible. Esto es lo que queremos decir cuando decimos que una enfermedad es endémica.

Algunas infecciones están presentes y se propagan activamente en casi todas partes (como muchas infecciones de transmisión sexual e infecciones infantiles). Pero la mayoría de las infecciones son endémicas en partes específicas del mundo.

Esto puede ocurrir cuando el control efectivo ha eliminado la infección en otro lugar, o porque las condiciones necesarias para una transmisión efectiva sólo se pueden encontrar en lugares específicos. Este es el caso del paludismo y muchas otras infecciones transmitidas por mosquitos.

Teóricamente hablando, una infección se vuelve endémica si, en promedio, cada individuo infectado la transmite a otra persona. En otras palabras, cuando el número de reproducción (R) es 1. En comparación, durante una epidemia cuando la propagación de la enfermedad está aumentando, R es más de 1, y cuando la propagación está disminuyendo a través de medidas de control o inmunidad de la población, R es menor que 1.

En la práctica, hay una serie de patrones que se pueden observar en las enfermedades endémicas. Algunos pueden existir en niveles bajos a lo largo del año, mientras que otros pueden mostrar períodos de transmisión más alta intercalados con períodos de baja transmisión. Esto puede suceder si los factores estacionales influyen en la cantidad de contacto que las personas tienen entre sí, cuán susceptibles son a la enfermedad u otros organismos que la propagan como los insectos.

Mientras haya un suministro suficiente de personas todavía susceptibles a la enfermedad para que cada persona infectada la transmita, seguirá propagándose. Este suministro se puede reponer de varias maneras, dependiendo de las características de la enfermedad.

Inmunidad

En las enfermedades que dan inmunidad permanente después de la infección, cada nuevo hijo nacido es susceptible después de que la inmunidad obtenida de la madre desaparezca. Esta es la razón por la que las infecciones infantiles como el sarampión son endémicas en muchas partes del mundo donde la tasa de natalidad es lo suficientemente alta.

En las enfermedades que sólo dan inmunidad temporal a través de la infección natural, las personas pierden esa protección inmune para volver a ser susceptibles. Un virus o bacteria también puede evadir la memoria inmune por mutación para que las personas con inmunidad a una cepa más antigua se vuelvan susceptibles a la nueva versión de la enfermedad. La gripe es un excelente ejemplo.

Todavía no sabemos cuánto tiempo durará la inmunidad a la infección por COVID-19, ni cuán buenas serán las vacunas para proteger a las personas. Pero otros coronavirus que son endémicos en la población humana, como los que causan resfriados, sólo confieren inmunidad temporal de aproximadamente un año.

Otro punto importante es que las personas con inmunidad, ya sea por infección o vacunación, rara vez se distribuyen uniformemente por una comunidad o país, y mucho menos en el mundo. Ciertamente, en el caso de COVID-19, hay zonas donde la infección se ha diseminado de manera más intensiva y áreas que se han salvado relativamente. Sin una distribución uniforme, no hay inmunidad de la población, incluso si se ha vacunado a suficientes personas para alcanzar el umbral necesario previsto.

En estos casos, la R media puede ser lo suficientemente baja como para que la infección esté bajo control, pero en los bolsillos sin protección estará muy por encima de 1. Esto conduce a brotes localizados y permite que la enfermedad siga siendo endémica. Continúa extendiéndose de un lugar a otro, sembrado por algunos lugares donde la densidad de población y la interacción son lo suficientemente altas, y la protección lo suficientemente baja, para sostener la transmisión.

Cómo respondemos

La forma en que a ocupemos COVID-19 una vez que se vuelva endémico dependerá de lo buenas que sean nuestras vacunas y tratamientos. Si pueden proteger a las personas de los resultados más graves, la infección se volverá manejable. COVID-19 será entonces como varias otras enfermedades con las que hemos aprendido a vivir y muchas personas experimentarán durante sus vidas.

Dependiendo de si la inmunidad, ya sea por infección natural o por vacunación, es permanente o temporal, es posible que necesitemos actualizaciones anuales de la vacuna para protegernos (como la gripe). O podría controlarse mediante la vacunación a cierta edad óptima (como muchas infecciones infantiles).

Si las vacunas no sólo previenen la enfermedad clínica, sino que también reducen fuertemente la transmisión y confieren inmunidad duradera, podemos prever otros escenarios, como la posible erradicación de la enfermedad. Pero esto es poco probable. La erradicación es notoriamente difícil, incluso para enfermedades para las que tenemos vacunas casi perfectas e inmunidad permanente. Por lo tanto, la enfermedad endémica es el resultado más probable.