Toyota adquiere al departamento de autos autónomos de Lyft

Lyft está vendiendo su división de vehículos autónomos a una subsidiaria de Toyota, la última de una serie de adquisiciones que está viendo crecer cada vez más el mundo de los coches autónomos.

Woven Planet Holdings, filial de Toyota, adquirirá la división de conducción autónoma de Lyft, Level 5, por 550 millones de dólares en efectivo, de los cuales 200 millones de dólares fueron proporcionados a Lyft por adelantado. El resto del dinero, 350 millones de dólares, será pagado a Lyft durante cinco años. La compañía de transporte dice que verá un ahorro anual de $100 millones de gastos no GAAP, que según ella lo posicionarán mejor para finalmente obtener un beneficio. Toyota también ha acordado utilizar los datos de la flota y la plataforma de Lyft para cualquier servicio comercial que finalmente lance bajo su filial Woven Planet.

El acuerdo, que se espera que se cierre en el tercer trimestre de 2021, pone fin al viaje de cuatro años de Lyft hacia el desarrollo y despliegue de sus propios coches autónomos. La compañía sigue a su rival Uber en la descarga de su costosa división de vehículos autónomos en un intento de dejar de perder tanto dinero. El año pasado, Uber vendió su proyecto AV a Aurora, una startup fundada por el antiguo jefe del proyecto autónomo de Google.

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Por supuesto, Lyft no experimentó la tragedia de supervisar un coche autónomo matando a un peatón como lo hizo Uber en 2018. Más bien, el proyecto de Lyft era a pequeña escala pero productivo. En su mayoría consistió en un proyecto piloto en Las Vegas con Aptiv utilizando coches autónomos con conductores de seguridad para llevar a cabo decenas de miles de viajes en taxi. Ese proyecto está siendo supervisado por Motional, la empresa conjunta de Aptiv con Hyundai, y Lyft está involucrado.

Lyft lanzó su división level 5 en 2017 con la audaz afirmación de que para 2021, «la mayoría» de sus viajes tendrían lugar en vehículos autónomos. La compañía contrató a cientos de ingenieros para personal de una instalación de 50,000 pies cuadrados en Palo Alto, California. Un año más tarde, Lyft adquirió la startup de realidad aumentada Blue Vision Labs, con sede en el Reino Unido, por 72 millones de dólares con la esperanza de acelerar sus esfuerzos.

Pero la predicción de que la mayoría de los paseos de Lyft tendrían lugar en vehículos todoterreno nunca llegó a suceder. De hecho, a pesar de algunos éxitos técnicos, los vehículos autónomos siguen estando muy lejos de cualquier tipo de adopción masiva. La mayoría de los vehículos todoterreno en la carretera hoy en día todavía son vehículos de prueba, con la mayoría de los principales jugadores negándose a comprometerse con un cronograma para la comercialización.

Toyota, por su parte, ha mantenido en gran medida su coche autónomo retocando en silencio. La compañía japonesa, que es el mayor fabricante de automóviles del mundo, ha publicado información sobre sus vehículos de prueba y los tipos de sensores que está utilizando, pero hemos visto muy poco de los coches en funcionamiento. Toyota planeaba ofrecer un piloto limitado en el centro de Tokio durante los Juegos Olímpicos de 2020, pero eso se retrasó debido a la pandemia covid-19. El fabricante de automóviles también invirtió recientemente 400 millones de dólares en Pony.ai, una startup autoconducido con sede en Estados Unidos y China.

Toyota ha desarrollado un software de conducción autónoma llamado «Chauffeur», que irónicamente también fue el nombre en clave para el proyecto de conducción autónoma de Google bajo Chris Urmson, ahora el CEO de Aurora. Toyota tiene un segundo producto llamado «Guardian», que es esencialmente un avanzado sistema de asistencia al conductor similar al piloto automático de Tesla. Ninguno de los dos se ofrece en ningún coche de producción hoy en día.

Toyota Research Institute, la división del fabricante de automóviles con sede en Silicon Valley, ha estado realizando pruebas en sus instalaciones de campo cerrado en ottawa Lake, Michigan, durante varios años. En 2018, Toyota aceptó invertir 500 millones de dólares en un proyecto conjunto de conducción autónoma con Uber, pero esa inversión es ahora discutible, ya que Aurora es propietaria de lo que queda de la división AV de Uber.

El año pasado, Toyota abrió camino en su «Ciudad Tejida», el sitio de 175 acres de una antigua fábrica de automóviles en Japón. El fabricante de automóviles espera transformarlo en una «ciudad prototipo del futuro» donde pueda probar vehículos autónomos, diseño callejero innovador, tecnología de hogar inteligente, robótica y nuevos productos de movilidad en una población de personas reales que vivirían allí a tiempo completo.