Una segunda capsula «Dragon» de SpaceX será lanzada a la Estación Espacial Internacional

space shuttle during nighttime

Esta mañana, SpaceX lanzará su último lote de carga y suministros a la Estación Espacial Internacional, pero la compañía está utilizando una nave espacial ligeramente diferente para este vuelo que las misiones de reabastecimiento del pasado. SpaceX está volando su recién actualizada cápsula Dragon para transportar la mercancía al espacio, el mismo vehículo que la compañía ha estado utilizando para volar astronautas a la estación.

SpaceX ha estado reabasteciendo la estación espacial desde 2012, y durante todas sus 20 misiones anteriores, la compañía ha utilizado la versión original de su cápsula de carga Dragon. SpaceX comenzó a desarrollar una nueva cápsula Dragon, sin embargo, para transportar personas hacia y desde la ISS. Llamado Crew Dragon —o Dragón 2— el vehículo llevó a su primera tripulación al espacio en mayo. Con la nueva versión operativa, SpaceX decidió interrumpir el uso de su antigua cápsula Dragon y utilizar la versión actualizada para transportar tanto la tripulación como la carga.

La cápsula Dragon 2 tiene una serie de mejoras con respecto a su predecesor; SpaceX dice que puede llevar un 50 por ciento más de cargas útiles científicas. El nuevo Dragon también es capaz de acoplar automáticamente con la estación espacial. La versión anterior tenía que ser atracada: se acercaba lentamente a la ISS, mientras que un miembro de la tripulación a bordo de la estación utilizaría un brazo robótico para agarrar la cápsula entrante y moverla a un puerto de acoplamiento abierto. Dragon 2 no necesita ayuda de los humanos para atracar y acote a la ISS.

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Esta misión traerá suministros para la estación y los astronautas, y también está llevando varios experimentos a la ISS. Incluyen el Bioaesteroide de la Agencia Espacial Europea, que probará cómo la biominación ,el proceso de uso de microorganismos para extraer elementos de las rocas— se ve afectada por la microgravedad. La misión también tendrá el primer experimento de investigación de fármacos COVID-19 en el espacio a bordo, para tratar de mejorar la eficiencia de los medicamentos antivirales remdesivir. También estará a bordo el módulo de esclusa comercial de Nanorocks, básicamente una gran copa metálica que se une al exterior de la ISS, diseñado para obtener cargas útiles y otros materiales desde el interior del entorno presurizado de la ISS hacia el espacio.

Una vez que esta cápsula llegue a la estación espacial, no será el único Dragón conectado a la ISS. El 15 de noviembre, SpaceX lanzó una tripulación de cuatro a la ISS en otra cápsula Dragon, que atracó con la estación un día después. Eso significa que habrá dos dragones atracados en la ISS después de que este vuelo salga del suelo. «Será la primera vez que haya dos dragones en la estación espacial simultáneamente», dijo Sarah Walker, directora de gestión de la misión Dragon en SpaceX, durante una conferencia de prensa antes del vuelo. «Y realmente da inicio a una temporada de presencia continua del Dragón para el futuro cercano, al menos hasta finales de 2021».

La misión fue reprogramada debido a problemas climáticos, pero ahora está programada para su lanzamiento a las 11:17AM ET desde el Centro Espacial Kennedy en Florida. SpaceX está usando uno de sus cohetes Falcon 9 usados para la misión, un vehículo que ha volado tres veces antes. De hecho, es el mismo cohete que lanzó la primera tripulación de SpaceX de dos la estación en mayo. Después del vuelo, el Falcon 9 intentará aterrizar en uno de los barcos drones de SpaceX en el Atlántico. Se espera que la cápsula Dragon atraque con la ISS el 7 de diciembre. Puedes ver el lanzamiento en vivo en el sitio web de SpaceX aquí.